Todos os dias 170 jovens são infectados com o HIV na África Ocidental e Central e muitos não podem pagar o tratamento.

Por SIOBHAN O’GRADY, 02/04/2018 – Lagos, Nigéria.

 

Uma mulher de 18 anos em Lagos, na Nigéria, toma antirretrovirais desde a infância, mas não sabia o que era o remédio. Mais tarde, ela descobriu que era soropositiva. (Siobhan O'Grady / For The Times) | An 18-year-old woman in Lagos, Nigeria, has been taking antiretrovirtals since childhood but didn't know what the medicine was. She later learned she was HIV-positive. (Siobhan O'Grady / For The Times)

Uma mulher de 18 anos em Lagos, na Nigéria, toma antirretrovirais desde a infância, mas não sabia o que era o remédio. Mais tarde, ela descobriu que era soropositiva. (Siobhan O’Grady / For The Times) | An 18-year-old woman in Lagos, Nigeria, has been taking antiretrovirtals since childhood but didn’t know what the medicine was. She later learned she was HIV-positive. (Siobhan O’Grady / For The Times)

Tudo começou com dores, dores e um mal-estar que Adeola Ajetunmobi tentou ignorar. Com o pai desempregado e a mãe vendendo canetas e outros artigos pequenos em Lagos, a família mal tinha dinheiro suficiente para sobreviver. Pagar por despesas médicas simplesmente não estava no orçamento.

Assim, por meses, Ajetunmobi sofreu silenciosamente, mesmo quando sua pele entrou em erupção em uma constelação de feridas dolorosas.

Um amigo preocupado finalmente emprestou o dinheiro a jovem de 19 anos para o exame de sangue, e quando seus resultados saíram, veio o choque: ela diagnosticada com HIV. A doença estava tão avançada que levaria seis meses no hospital para que ela voltasse a se levantar.

“Na escola eles falaram sobre o HIV”, disse Ajetunmobi. “Eu pensei que estava fazendo tudo certo.”

Ela nunca descobriu como contraiu o vírus, e seu namorado, que testou negativo, a deixou após o diagnóstico. Ela só era capaz de pagar suas despesas médicas com a ajuda de vizinhos e uma enfermeira simpática que interviu para ela ter algum tratamento de graça. Mas a história dela não é incomum.

Adeola Ajetunmobi com outro membro de um grupo de apoio ao HIV / AIDS em Lagos, Nigéria. (Siobhan O'Grady / The Times) | Adeola Ajetunmobi with another member of an HIV/AIDS support group in Lagos, Nigeria. (Siobhan O'Grady / For The Times)

Adeola Ajetunmobi com outro membro de um grupo de apoio ao HIV / AIDS em Lagos, Nigéria. (Siobhan O’Grady / The Times) | Adeola Ajetunmobi with another member of an HIV/AIDS support group in Lagos, Nigeria. (Siobhan O’Grady / For The Times)

A África subsaariana abriga 86% das crianças e adolescentes soropositivos do mundo. E na África Ocidental e Central, 80% das crianças infectadas não estão recebendo terapia antirretroviral, tornando a região a com a menor taxa de acesso do mundo a esse tipo de tratamento. De acordo com as pesquisas mais recentes UNICEF e UNAIDS, a crise está se tornando mais fatal para os jovens: o número de pessoas entre 15 e 19 anos morrendo de AIDS na África Central e Ocidental aumentou 35% entre 2010 e 2016, quando no mesmo período o restante do continente registrou queda.

A taxa de novas infecções está caindo, mas a um ritmo ainda lento: na mesma faixa etária, 170 pessoas acabam infectadas com o HIV na região todos os dias.

As diferenças regionais refletem uma disparidade no financiamento. Nos últimos anos, quase cinco vezes mais dinheiro foi investido na resposta ao HIV / AIDS no Leste (parte Ocidental) e Sul Africanos do que na África Ocidental e Central, criando uma disparidade que deixou a África Ocidental e Central atrasada no que diz respeito ao tratamento e a prevenção. Muitos jovens que morrem de AIDS na região podem ter nascido HIV positivos, mas não tiveram recursos para diagnosticar e tratar o vírus antes que fosse tarde demais.

O HIV e sua falta de tratamento se tornaram uma ameaça particularmente grande na Nigéria, a nação mais populosa da África, e abriga a segunda maior população de pessoas soropositivas do mundo (a África do Sul possui a maior). Mais da metade dos 190 milhões de habitantes do país da África Ocidental tem menos de 30 anos – mas grande parte do dinheiro destinado ao tratamento é voltado para adultos, deixando os jovens em risco. E são as meninas e mulheres jovens que carregam o maior peso da infecção pelo HIV, já que elas compõem a maioria dos jovens de 10 a 19 anos infectados com o HIV na região, geralmente contraindo o vírus através de relações sexuais desprotegidas.

Especialistas dizem que a taxa de infecção é em grande parte alimentada pela falta de diagnósticos infantis e acesso desigual a testes e tratamento. (Houve temores de que a proposta do presidente Trump de corte de US $ 800 milhões para o Plano de Emergência para a AIDS pudesse levar a milhões de mortes adicionais, mas o financiamento foi finalmente restaurado no Congresso.).

Apesar dos esforços para conscientizar o público sobre o HIV, o medo do estigma ainda impede que muitos nigerianos compartilhem seu status, mesmo que a divulgação proteja potencialmente os que estão ao seu redor. O Dr. Anslem Audu, especialista em HIV / AIDS que trabalha na UNICEF na Nigéria, disse que alguns pais, temendo o ostracismo, mantêm o status de HIV de seus filhos em segredo dos jovens, mesmo quando eles dão antirretrovirais – que as crianças acreditam ser vitaminas ou outros medicamentos. – para mantê-los vivos. Quando essas crianças se tornam adolescentes sexualmente ativas, elas podem colocar outras pessoas em risco de contrair o vírus.”Por que eles não querem divulgar?” Audu disse. “Porque eles não querem que a criança fale e deixe as pessoas saberem que ele é HIV positivo, então os vizinhos saberão que há HIV na família e antes que você perceba, eles vão começar a estigmatizá-los.”

Uma mulher de 18 anos que pediu que seu nome não fosse usado porque ela não é aberta sobre o seu estado HIV positivo, provavelmente nasceu com o vírus. Ela cresceu em um orfanato e, desde tenra idade, tomou antirretrovirais sem saber o que eram. Até que aos 16 anos que ela perguntou aos missionários que a cuidaram porque ela continuava tomando a medicação.

“Essas drogas, você tem que levá-las com você para sobreviver, para que você faça coisas normais que outras pessoas estão fazendo”, disseram a ela. “Quando eu disse: ‘OK, qual é o motivo das drogas? ‘ Eles disseram que era por conta do HIV”. O desconhecimento do HIV é agravado por uma lei nigeriana que impede que menores de idade procurem exames de sangue sem o consentimento de seus responsáveis, exceto sob circunstâncias especiais. Mesmo os adolescentes que reconhecem a ameaça do HIV evitarão os testes porque não querem que seus pais saibam que são sexualmente ativos. Ainda assim, muitas escolas de ensino médio na Nigéria exigem testes de HIV para seus alunos. A jovem de 18 anos descobriu isso da maneira mais difícil quando se matriculou em um colégio interno e foi convidada a sair quando seu teste a diagnosticou como soropositiva.

Com a ajuda de uma organização sem fins lucrativos chamada Ação Positiva para o Acesso ao Tratamento, ela encontrou uma nova escola e aprendeu mais sobre sua própria saúde. A maioria de suas amigas ainda não sabe sobre seu diagnóstico, mas ela disse que pratica a abstinência e garante que está tomando medidas para evitar a transmissão. Mas é a vida pós-diagnóstico de Ajetunmobi que ilustra por que tantos pais querem esconder o status positivo de seus filhos. Seu pai morreu de causas não relacionadas logo após seu diagnóstico, e quando ela tentou morar com o lado paterno da família em Lagos, depois que ela foi liberada do hospital, eles disseram que não queriam uma pessoa soropositiva na casa. Ela ficou do lado de fora do complexo, dormindo a poucos passos da rua, e implorando durante o dia para ganhar o suficiente para pagar por seus medicamentos. “Foi pela sobrevivência, essa é a razão pela qual eu estava fazendo isso”, disse ela. Então, em uma noite tempestuosa, ela pediu ao vizinho de seus parentes que a deixasse ficar dentro de casa para escapar da chuva. Ele concordou depois a estuprou. “Eu estava gritando e não havia ninguém para me salvar”, disse ela. Ajetunmobi logo percebeu que estava grávida, acrescentando outra camada de preocupação e aflição à sua já difícil situação: seu filho nasceria com HIV?

A prevenção da transmissão de mãe para filho é uma das que a região melhorou. O número de novas infecções em crianças de 0 a 14 anos na Nigéria caiu em 16% nos últimos anos, embora a Nigéria ainda seja responsável pelo maior número de novas infecções em crianças em toda a parte Ocidental e Central do continente. Dois anos atrás, Ajetunmobi, agora com 23 anos, deu à luz uma menina saudável. Ainda assim, grande parte de sua família continua a marginalizá-la. Ela e sua filha não têm escolha a não ser agachar em um quarto individual que compartilham com sete pessoas. Mas através da organização sem fins lucrativos, Ajetunmobi encontrou acesso a antirretrovirais gratuitos. Ela também participa de grupos de apoio que conectam jovens vivendo com HIV e encontrou conforto em se tornar mais aberta sobre seu status. “São pessoas como eu. Eu as vejo como minha família, meu sangue”, disse ela. “Quando vou ao grupo de apoio, não quero voltar para casa.”

FONTE

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Every day, 170 young people are infected with HIV in West and Central Africa, and many can’t afford treatment

By SIOBHAN O’GRADY, APR 02, 2018 | LAGOS, NIGERIA

 

It started with aches, pains and a malaise that Adeola Ajetunmobi tried hard to ignore. With her father out of work and her mother hawking pens and other small items in Lagos, their family barely had enough money to survive. Paying for medical expenses simply wasn’t in the budget. So for months, Ajetunmobi quietly suffered, even as her skin erupted into a constellation of painful sores.A concerned friend finally lent the 19-year-old money for bloodwork, and when her results came back, they shocked her: She had HIV. Her illness was so advanced, it would take six months in the hospital for her to get back on her feet. “At school, they talked about HIV,” Ajetunmobi said. “I thought I was doing everything right.” She never found out how she contracted the virus, and her boyfriend, who tested negative, left her after her diagnosis. She was only able to pay for her medical expenses with help from neighbors and a sympathetic nurse who petitioned for her to have some treatment for free. But her story is not uncommon.

Sub-Saharan Africa is home to 86% of the world’s HIV-positive children and adolescents. And in West and Central Africa, 80% of infected children are not receiving antiretroviral therapy, making it the region with the world’s lowest rate of access to that type of treatment. According to the most recent UNICEF and UNAIDS research, the crisis there is becoming more fatal for young people: The number of 15- to 19-year-olds dying of AIDS in West and Central Africa increased by 35% between 2010 and 2016, even while it fell elsewhere across the continent.

The rate of new infections is falling but at a slower rate: In the same age group, 170 people are infected with HIV in the region every day. The regional differences reflect a disparity in funding. In recent years, almost five times as much money was invested in HIV/AIDS response in eastern and southern Africa than in West and Central Africa, creating a disparity that has left West and Central Africa lagging behind on both treatment and prevention. Many young people now dying of AIDS in the region may have been born HIV-positive but have not had the resources to diagnose and treat the virus before it was too late.

The threat of untreated HIV looms particularly large in Nigeria, Africa’s most populous nation, and home to the second-largest population of HIV-positive people in the world (South Africa has the largest). More than half of the West African country’s 190 million people are under the age of 30 — but much of the money put toward treatment is focused on adults, leaving youth at risk. And it’s girls and young women who bear the greatest burden of HIV infection, as they make up the majority of 10- to 19-year-olds infected with HIV in the region, often contracting the virus through unprotected sex.

Experts say the infection rate is largely fueled by a lack of infant diagnoses and unequal access to testing and treatment. (There had been fears that President Trump’s proposed $800-million cut to the President’s Emergency Plan for AIDS Relief could lead to millions of additional deaths, but funding was ultimately restored in Congress.) Despite efforts to create public awareness about HIV, fear of stigma still prevents many Nigerians from sharing their status, even though disclosure would potentially protect those around them.

Dr. Anslem Audu, an HIV/AIDS specialist working with UNICEF in Nigeria, said some parents, fearing ostracization, keep their children’s HIV status a secret from the youngsters even as they give them antiretrovirals — which the children may believe are vitamins or other medications — to keep them alive. When those children become sexually active teenagers, they can put others at risk of contracting the virus.”Why don’t they want to disclose?” Audu said. “Because they don’t want the child to speak out and let people know he is HIV-positive, then neighbors will know there is HIV in the family and before you know it, they will start stigmatizing them.”

One 18-year-old woman who asked that her name not be used because she is not open about her HIV-positive status, was probably born with the virus. She grew up in an orphanage and, from a young age, took antiretrovirals without knowing what they were. It wasn’t until she was 16 that she asked the missionaries she stayed with why she had to keep taking medication.”These drugs, you have to take them in order for you to survive, in order for you to do normal things that other people are doing,” she said they told her. “When I said, ‘OK, what is the reason for the drugs?’ They said it was HIV.”

HIV unawareness is compounded by a Nigerian law that prevents minors from seeking blood tests without their guardians’ consent, except under special circumstances. Even teens who recognize the threat of HIV will avoid testing because they do not want their parents to know they are sexually active.

Still, many high schools in Nigeria mandate HIV testing for their students. The 18-year-old found this out the hard way when she enrolled in a boarding school and was asked to leave when her test came back positive. With help from a nonprofit called Positive Action for Treatment Access, she has since found a new school and learned more about her own health. Most of her friends still don’t know about her diagnosis, but she said she practices abstinence and makes sure she is quietly taking measures to prevent transmission. But it is Ajetunmobi’s life post-diagnosis that illustrates why so many parents want to hide their children’s positive status. Her father died of unrelated causes soon after she was diagnosed, and when she tried to move in with his side of the family in Lagos after she was released from the hospital, they told her that they didn’t want an HIV-positive person in the house. She stayed outside their compound instead, sleeping just steps away from the street, and begging during the day to earn enough to pay for her medications. “It was for survival, that is the reason why I was doing that,” she said. Then, on one stormy night, she asked her relatives’ neighbor to let her stay inside his house to escape from the rain. He agreed, then raped her. “I was screaming and there was no one to save me,” she said. Ajetunmobi soon realized she was pregnant, adding another layer of worry and distress to her already difficult situation: Would her child be born with HIV?

Prevention of mother-to-child transmission is one of the areas where the region has most improved. The number of new infections in children ages 0 to 14 in Nigeria has been reduced by 16% in recent years, although Nigeria still accounts for the largest number of new infections among children in all of West and Central Africa.

Two years ago, Ajetunmobi, now 23, gave birth to a healthy baby girl. Still, much of her family continues to ostracize her. She and her daughter have no choice but to squat in a single room they share with seven people. But through the nonprofit , Ajetunmobi found access to free antiretrovirals. She also participates in support groups that connect young people living with HIV and has found comfort in becoming more open about her status.

“It’s people like me. I see them as my family, my blood,” she said. “When I go to the support group, I don’t want to go back home.”